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作者/藍麗娟Cheers雜誌第23期 2002-08-01 圖片來源:王竹君
周民元曾經花一年時間,跟20公斤、又黑又濕的水蛭奮戰。 6年後,靠著這種耐力與堅持,他成為世界第一位找出「人類第21型膠原蛋白」的基因與功能的科學家。

夜,美國杜蘭大學生化系館,燈光一一熄滅,學生也一一散去。空蕩的實驗室,只剩下瘦小的周民元佇立桌前,專心地從黑色的水蛭,純化出醣分解酵素。

周民元必須從20公斤的水蛭(相當於10個2公升可口可樂瓶),純化出100毫克醣分解酵素(相當於兩粒沙)。為了完成實驗,將近一年多,他都在跟這些水蛭「奮戰」。

周民元一定想不到,幾年後,就是這種耐力與札實的訓練,讓他成為世界第一位找出「人類第21型膠原蛋白」的基因與功能的科學家。

藝術家氣質

53年次的周民元,留著一頭藝術家般亂亂的長髮,綁紮成一束長長的馬尾巴,懸在裝滿問號、創意與邏輯的後腦勺。

「我滿邋遢的,在美國的時候不常剪頭髮,所以乾脆紮起來,」周民元摸著頭,羞赧的笑了笑說。

現任工研院生物醫學工程中心基因應用技術部經理暨研究員的他,如果不是因為找出人類「第21型膠原蛋白」基因與功能;榮獲工研院「前瞻研究傑出獎」,照片在工研院內咖啡館門口「公告示眾」;否則,大多數工研院人與他擦身而過,會以為他是清大或交大的工讀生。

「人類第21型膠原蛋白基因」有多重要?為什麼周民元的研究成果能通過英國「人類基因命名委員會」(HUGO, Human Genome Organization)的認定,並且發表在重要的國際期刊《基因體》(Genomics)上?

膠原蛋白具有無窮的市場應用價值。

「不是只有SKⅡ才有膠原蛋白,我們這種膠原蛋白不一樣喔!」工研院副院長李鍾熙在「前瞻研究傑出獎」記者會中開玩笑說。

的確,民眾一聽到「膠原蛋白」,就聯想到美容保養品、面膜,或小針美容。其實,膠原蛋白基因共有21型,最被廣泛用作醫療與美容材料的,則是第一型。

周民元的貢獻有二,第一,發現第21型膠原蛋白的基因與功能,並取得專利:第二,進一步發現它跟血管生成,以及血管受傷後的修補具有密切相關性,未來在治療心血管疾病上具有極大的潛力。

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